2004年9月,已经38岁高龄的穆托姆博来到休斯敦。此前的13个NBA赛季,无论效力掘金、老鹰、76人、篮网还是尼克斯,这位全明星中锋都是主力;不过现在,穆托姆博成了姚明的替补,2004-05赛季,他的场均出战时间降至15.2分钟,80场比赛只有2场首发。不过,穆托姆博仍能贡献4.0分5.3篮板1.3盖帽,扇出对手投篮后高高摇晃手指的镜头,成了休斯敦一道亮丽的风景。

那个赛季,德怀特霍华德顶着状元秀头衔刚刚登陆NBA。处子赛季他代表魔术打满82场,全部以主力身份出战;自那之后15年,“魔兽”先后效力过6支NBA球队,合计出战1044场,只打过一次替补。但去年7月重返湖人的他,只签下了一份为期1年的非保障合同,并欣然接受了替补身份。这意味着如果霍华德表现不佳,湖人在2020年1月7日前都可以将其直接裁掉且不用支付一分钱。

“签下那样的合同,是霍华德的主意。”随队记者拉蒙娜谢尔本此前透露,“不是湖人说,‘我们只能这样。’而是霍华德及其经纪人说,‘我们愿意签下无保障合同,只是为了表示我们会成为承诺中那样的球员。’”半个赛季过去了,34岁的霍华德兑现了自己的承诺,不仅顺利合同“转正,且成为替补席上最可靠的球员。他在防守端的杰出表现,助紫金军团稳坐西部头名宝座——

在穆大叔退役整整十年后,洛杉矶再现摇手指经典画面。魔兽虽已成了霍大叔,但他驻守的禁区,仍是非请勿入!

主场对活塞,霍华德在21分钟里独得11分9篮板5盖帽,助湖人创造队史单场第二高盖帽纪录(20个),也让对手成为NBA历史上单场被封盖率最高的球队(78次出手被封盖20次,达到25.6%)。“这是个不可思议的夜晚,值得纪念的夜晚。霍华德、麦基还有戴维斯,让我们轻而易举创造了纪录。”勒布朗赛后如是说。“当你知道身后有他们守护着篮筐,对于我们来说实在奢侈。”湖人主帅沃格尔则表示:”盖帽数是影响我们比赛走势的重要一方面,我们的三个大个子表现非常出色。我想全队对上场打鹈鹕内线分很不爽,这也是我们昨天看录像分析比赛的主要议题。今晚他们很好地完成了护筐任务,20个盖帽,这帮家伙干得太棒了!”

主场大胜尼克斯,湖人全队又送出11个盖帽,仍然高于赛季平均水准。霍华德发挥则更加出色:3投全中得到8分——其中包括一记三分球——还有全场最多的13篮板和5盖帽进账,成为NBA近35年来第一位单场10分+5盖帽+1三分+100%命中率的球员。此外,霍华德也是湖人历史上第一位连续两场比赛盖帽数达到5次的球员,67次单场10篮板+5盖帽的数据也雄踞现役球员头名。

沃格尔感慨道,虽然麦基和霍华德两个中锋并不擅长远投,球队也没有这方面的要求,但他们在训练时也会认真练习,本赛季迄今两人已经各投进2个三分球,算得上天道酬勤。“我需要赞美霍华德和麦基在这方面的努力,而且他们还心甘情愿做蓝领工作。”

凭借2场合计10盖帽,霍华德以场均1.51次盖帽挤进了球员榜前15名,是联盟最高效的盖帽手之一。而比起华丽数据,霍华德盖帽后摇手指的场景,同样让人印象深刻。能够这样做又不被吹技术犯规,“霍大叔”享受了当年穆大叔的特别待遇。

“我只是想享受那个瞬间,试着这样点燃全场球迷的热情。”当被问道为什么在盖掉活塞全明星中锋德拉蒙德投篮后摇手指,霍华德解释道,“他脚下移动速度很快,是个非常强硬、难以封盖的对手。”

队友戴维斯笑着说,他非常理解霍华德这一举动。“每次盖帽都给球队增加了一次快攻机会,这对球队大有裨益。我非常享受盖帽,不仅是我,队里每个人都会在打出好球后忘情庆祝,我们都非常享受这样的时刻。”不过戴维斯又吐槽霍华德实在没什么创意。“我告诉他,他是个顶尖盖帽高手,但必须要有原创的庆祝动作才行。”

沃格尔则对霍华德提出了更高的要求:“我不介意他的庆祝方式,不过觉得他摇的时间多了一两秒,毕竟那时候我们正打快攻呢。不过,我真的不介意这个动作。”一个漂亮盖帽加上一记快攻跟进暴扣,应该能够更加点燃主场球迷的热情吧。

对于职业生涯总工资已突破2亿美元大关的霍华德,1年256万美元的老将底薪实在是九牛一毛。不过由非保障转为保障,这份合同象征意义远远大于实际价值。2012-13赛季并未让湖人球迷接受而选择离开的霍华德,这一次则早早征服了挑剔的洛杉矶人。

湖人本赛季长时间稳居西部第一,靠的是关键时刻的防守,而霍华德作为替补中锋发挥了重要作用:本赛季迄今他们有17场比赛和对手打到关键时刻(第四节还剩5分钟以及加时赛,双方分差在5分以内),霍华德出场13次,帮助球队赢下了其中的11场。这位34岁的老将,第四节出场时间不仅高于首发中锋麦基,甚至高于戴维斯;在这个时段,他的平均篮板数和命中率都高居本队榜首。从护筐到干扰三分出手,从掩护到卡位,霍华德兢兢业业完成着教练布置给他的每个任务。

“我就是继续做自己该做的事,充分发挥自己的能力。”助湖人大胜尼克斯取得六连胜后,霍华德在接受采访时表示,“我也会继续努力,继续保持自信,保持谦逊,这样总会有好事发生。”

当年和霍华德在东部为总决赛名额死战,如今成了并肩作战队友的勒布朗,是最高兴看到霍华德找回好状态的人之一。“真是太棒了,他只是改变了自己的心态。他带着更纯粹更无私的心态来到球队,竭尽所能帮球队赢球。当你保持着这样的心态,好事自然随之而来。”两位前后脚进入NBA的状元秀,两位化敌为友的老将,如果能够在这个赛季联手赢得总冠军,那无疑是21世纪20年代最励志的故事。

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